Wie herinnert zich de virtual reality games uit de jaren 90 nog? Grote kans dat het je niets zegt. De technologie had zich nog niet voldoende ontwikkeld en de pogingen liepen uit op een grote flop. Inmiddels zijn we een stuk verder en wordt de techniek op steeds meer plekken toegepast. Maar hoe ontstaat nu zo’n levensechte illusie? In dit artikel leggen we het uit.

Het begin

Voor het begin van Virtual Reality moeten we terug naar de ontwikkeling van de Sensorama in 1955. Deze machine toonde 3D-films, maar was te groot en duur om op grote schaal gebruikt te worden. In de loop der jaren is de technologie niet alleen een stuk compacter, maar ook aanzienlijk goedkoper geworden. De prijzen van speciale VR-brillen blijven zakken en in onze smartphones zitten de belangrijkste benodigdheden bovendien al verwerkt. De meeste toestellen beschikken over een scherm dat scherp genoeg is en bevatten bovendien hard- en software die de bewegingen van je hoofd kunnen monitoren. Zo hoeven er nauwelijks extra kosten gemaakt te worden, en heb je bijna alles wat nodig is altijd in je broekzak zitten. Waanzinnige VR-ervaringen zijn nooit zo makkelijk toegankelijk geweest als tegenwoordig. Het enige wat je hoeft te doen is je telefoon in een VR-bril plaatsen. Er wordt zelfs gewerkt aan speciale hoesjes die niet alleen je smartphone beschermen tegen schade, maar ook helpen hem om te toveren tot VR-bril. Twee vliegen in één klap!

Zo werkt Virtual Reality

De werking van Virtual Reality lijkt voor de meesten één groot mysterie. Maar wie de verschillende onderdelen kent, zal zien dat de technologie achter de virtuele wereld vrij eenvoudig te begrijpen is.

Stereoscopie

Het 3D-effect is een onmisbaar element voor een realistische VR-ervaring. De technologie die hierachter schuilgaat wordt stereoscopie genoemd. Het beeld wordt in tweeën gesplitst waarbij de ene helft bedoeld is voor je linkeroog en de ander voor je rechter. Om de beelden juist weer te geven is uiteraard wel de nodige rekenkracht nodig. Als dit ontbreekt, kunnen de beelden niet goed aansluiten en kan vertraging optreden. Deze vertraging wordt latency genoemd en lijkt misschien een klein ongemak, maar kan in sommige gevallen zelfs leiden tot misselijkheid.

Een voorbeeld van zo’n geval is wanneer je met je VR-bril de achtbaan instapt. Voldoende rekenkracht zorgt ervoor dat de twee beelden en het geluid van de achtbaan allemaal synchroon met elkaar lopen. Wel zo prettig als jij zonder ellendig gevoel je virtuele karretje weer uit wilt stappen.

360 graden

De beelden die je door je VR-bril te zien krijgt, bestaan volledig uit 360 graden afbeeldingen. Dit maakt het mogelijk om door een huis of museum te lopen en daar om je heen te kijken. Hiervoor is het natuurlijk wel nodig dat daar 360 graden foto’s van zijn gemaakt. In het geval van videogames wordt een volledige wereld in 360 graden nagebouwd, zodat je ook daar vrij kunt rondlopen, -rennen en -kruipen. In beide gevallen zal je dus rekening moeten houden met behoorlijk wat opslagruimte. Een geheugenkaart is dan ook geen overbodige luxe.

Headtracking

Om een authentieke ervaring te kunnen geven, is het belangrijk dat een VR-bril altijd weet in welke richting je kijkt. De bril of smartphone maakt daarom gebruik van een gyroscoop en een magnetometer om de beweging van je hoofd te volgen. Beide zijn oude stukjes technologie die bijvoorbeeld ook al jaren gebruikt worden bij navigatie op zee en gezamenlijk kunnen bepalen in welke stand jij je hoofd houdt. Samen met een accelerometer, die elke verandering van richting registreert, heeft je VR-bril alles in huis om het beeld mee te laten bewegen met je hoofd.

Nieuwe kansen

De eerste bedenkers van de VR-bril hadden met hun plannen voornamelijk games op het oog. Tegenwoordig breiden de mogelijkheden zich langzaam maar zeker uit. In bioscopen kunnen bezoekers zich regisseur voelen en zelf bepalen waar ze naar kijken. Thuis kan je vanaf je huiskamer je verre reizen herbeleven en de medische wereld verwacht met virtuele werelden angststoornissen te kunnen aanpakken. Alles wijst erop dat dit nog maar het begin is. We kijken nu al uit naar de dag waarop het zelf creëren van een VR-landschap net zo vanzelfsprekend is als het ontwerpen van een iPhone 5 hoesje.

Lees ook ons artikel over wearables voor mannen!